1956年1月1日生まれ。長崎県諫早市出身。

83年、NHK大河ドラマ『徳川家康』で織田信長役を好演し、脚光を浴びる。

85年、故・伊丹十三監督の『タンポポ』に出演。その後もテレビドラマ、映画などに数多く出演する。

95年に主演した『KAMIKAZE TAXI』では、毎日映画コンクール 男優主演賞を受賞。

96年には『Shall we ダンス?』『眠る男』『シャブ極道』で国内の映画賞で主演男優賞を独占。

また、東京国際映画祭 主演男優賞を受賞した『CURE』(97)、カンヌ国際映画祭 パルムドールを受賞した『うなぎ』(97)、同映画祭 国際批評家連盟賞・エキュメニカル賞を受賞した『ユリイカ』(01)、シカゴ国際映画祭 主演男優賞を受賞した『赤い橋の下のぬるい水』(01)など、国際映画祭への出品作品も多く、数々の賞を受賞している。

05年には『SAYURI』、続く06年にはカンヌ国際映画祭 監督賞、エキュメニカル賞、ゴールデングローブ賞 作品賞、米アカデミー賞 作品賞にノミネートされた『BABEL』に出演。

ヴァレンシェンヌ映画祭(03・フランス)において、これまでの映画界への功労を表彰され(‘オマージュ’賞)、ドービル・アジア映画祭(08・フランス)においても、 映画出演とアジア映画への貢献に対して‘TRIBUTE’(賛辞式)を受ける。また、国際映画祭 フィルム・マドリッド(08・スペイン)では『象の背中』の演技で最優秀俳優賞、ドバイ国際映画祭(11)のアジア・アフリカ部門(『キツツキと雨』)やシッチェス・カタロニア国際映画祭(14・『渇き。』)でも最優秀男優賞を受賞するなど、国際的にも高い評価を受ける。

09年には、主演の『ガマの油』で、初監督を務める。

12年、紫綬褒章を受章。

近年では、第39回日本アカデミー賞 優秀主演男優賞を受賞した『日本のいちばん長い日』(15)、最優秀アニメーション作品賞の『バケモノの子』(声の出演)など、数々の話題作で主演するほか、2016年4月に創立80周年を迎えた「長崎バス」のCMでは、主演および自身初となるCM監督を務めた。
また、2014年に発表された「キネマ旬報 オールタイムベスト映画遺産」では、日本映画史に残る名優らと並んで男優部門第8位に入るなど、日本を代表する俳優として活躍している。

2017年8月26日には映画『関ヶ原』、9月9日には映画『三度目の殺人』が公開予定。
10月からはドラマ『陸王』がスタート。